Ácido sulfhídrico

El ácido sulfhídrico es un gas incoloro conocido por su olor acre a “huevo podrido” en bajas concentraciones. Es extremadamente inflamable y altamente tóxico.

El ácido sulfhídrico también se encuentra naturalmente en alcantarillas, pozos de estiércol, agua de pozo, pozos de petróleo y gas, y volcanes. Debido a que es más pesado que el aire, el ácido sulfhídrico puede acumularse en espacios bajos y cerrados, como pozos de registro, alcantarillas y bóvedas telefónicas subterráneas. Su presencia hace que el trabajo en espacios confinados sea potencialmente muy peligroso.

Ácido sulfhídrico formula

Los efectos del ácido sulfhídrico en la salud dependen de la cantidad de H2S que respira un trabajador y durante cuánto tiempo. Sin embargo, se observan muchos efectos incluso a bajas concentraciones. Los efectos van desde leves, dolores de cabeza o irritación ocular, hasta muy graves, inconsciencia y muerte.

El gas se produce como resultado de la descomposición microbiana de materiales orgánicos en ausencia de oxígeno. Incoloro, inflamable, venenoso y corrosivo, el gas H2S se nota por su olor a huevo podrido. Con una toxicidad similar a la del monóxido de carbono, que impide la respiración celular, el monitoreo y la detección temprana del H2S podría significar la diferencia entre la vida y la muerte.

Esta página web proporciona información sobre cómo el ácido sulfhídrico puede afectar su salud, dónde podría encontrarlo y cómo prevenir exposiciones dañinas.

Usos del ácido sulfhídrico

El ácido sulfhídrico se utiliza o se produce en varias industrias, tales como

  • Refino de petróleo y gas
  • Minería
  • Bronceado
  • Procesamiento de pulpa y papel
  • Fabricación de rayón

El ácido sulfhídrico en los lugares de trabajo

El ácido sulfhídrico se produce naturalmente a partir de materia orgánica en descomposición. Puede ser liberado de los lodos de aguas residuales, estiércol líquido y aguas termales de azufre, y con gas natural. También se utiliza o es un subproducto en muchos procesos industriales como:

  • Producción y refinación de petróleo
  • Alcantarillado y tratamiento de aguas residuales
  • Silos y fosos agrícolas
  • Fabricación textil
  • Procesamiento de pulpa y papel
  • Procesamiento de alimentos
  • Pavimentación con asfalto caliente
  • Minería

Muchos trabajadores están en riesgo de exposición al ácido sulfhídrico, especialmente cuando trabajan en espacios confinados. Por ejemplo,

  • Los trabajadores de saneamiento pueden estar expuestos cuando limpian o mantienen las alcantarillas municipales y las fosas sépticas.
  • Los trabajadores agrícolas pueden estar expuestos cuando limpian los tanques de almacenamiento de estiércol o cuando trabajan en fosas de estiércol.
  • Los trabajadores en la perforación y refinación de petróleo y gas natural pueden estar expuestos porque el ácido sulfhídrico puede estar presente en los depósitos de petróleo y gas y es un subproducto del proceso de desulfuración de estos combustibles.

En general, trabajar en las siguientes áreas y condiciones aumenta el riesgo de un trabajador de sobreexposición al ácido sulfhídrico:

  • Espacios confinados (por ejemplo, pozos, pozos de registro, túneles, pozos) donde el ácido sulfhídrico puede acumularse hasta niveles peligrosos.
  • Áreas sin viento o bajas que aumentan el potencial de formación de bolsas de ácido sulfhídrico.
  • Paisajes pantanosos donde las bacterias descomponen la materia orgánica para formar ácido sulfhídrico.
  • Clima caluroso que acelera la descomposición del estiércol y otros materiales orgánicos, y aumenta la presión del vapor de ácido sulfhídrico.

Efectos peligrosos del ácido sulfhídrico

El ácido sulfhídrico casi siempre ocurre como un gas incoloro, y la exposición ocurre con más frecuencia a través de la inhalación. Aunque el ácido sulfhídrico puede ser detectado por su olor a huevo podrido, el olor no debe ser usado para confirmar su presencia ya que perdemos nuestra habilidad para distinguir un olor después de una exposición prolongada, y si la concentración es lo suficientemente alta no podremos oler ácido sulfhídrico en absoluto.

De acuerdo con la Agencia para Sustancias Tóxicas y Registro de Enfermedades, las personas que trabajan en ciertas industrias pueden estar expuestas a niveles más altos de ácido sulfhídrico que la población general. Estas industrias incluyen la minería, las fábricas de pulpa y papel, las operaciones de perforación de petróleo y gas natural, y las plantas de tratamiento de aguas residuales. Las personas deben tener especial cuidado al trabajar en espacios como sótanos, bocas de inspección, alcantarillas y pozos de estiércol, ya que el ácido sulfhídrico es más pesado que el aire, lo que le permite desplazarse por el suelo y llenar los espacios bajos.

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